Contribución asturiana a una gran investigación internacional
 

Un proyecto con participación de Otín ofrece nuevas claves de la evolución de los mamíferos

Investigadores del Instituto Universitario de Oncología, en Oviedo, participan en la secuencia del genoma del ornitorrinco

 
López Otín, a la izquierda, con Xosé Suárez Puente.
López Otín, a la izquierda, con Xosé Suárez Puente. 

Oviedo, E. G.

El ornitorrinco parece una broma de la naturaleza: mamífero que pone huevos, con pico en forma de paleta, piel de topo, extremidades posteriores parecidas a las de la rana, cola de castor y con algo que se acerca a una bolsa marsupial.


La secuencia del genoma del ornitorrinco acaba de ser determinada en un trabajo conjunto de treinta laboratorios en todo el mundo. La noticia tiene especial interés, por dos motivos. El primero, porque uno de esos equipos que colaboraron en la secuencia es el liderado por Carlos López Otín en el Instituto Universitario de Oncología, en Oviedo, junto a los investigadores Gonzalo R. Ordóñez y Xosé S. Puente. En segundo término, porque el ornitorrinco es, como explicaba ayer a LA NUEVA ESPAÑA el profesor Otín, «el mamífero más alejado de los seres humanos» y, por tanto, un perfecto material de estudio para saber las diferencias y similitudes con estos parientes que provienen de nuestras antípodas australianas -alejados en lo geográfico- y que, además, genéticamente son muy distintos a los humanos.


O eso era lo que se pensaba. En realidad, humanos y ornitorrincos compartimos el ochenta por ciento de los genes, y en el veinte restante las diferencias no son radicales. «En el años 2005 desde Asturias contribuimos a la secuenciación del chimpancé. Ahora se cierra el círculo de la especie más alejada de nosotros. Se sabe que el ancestro común entre humanos y ornitorrincos divergió hace 166 millones de años. Es decir, desde ese tiempo evolucionamos de forma distinta». La divergencia genética con el chimpancé, por ejemplo, es de «tan sólo» seis millones de años.


Divergencias que, en palabras del catedrático de Bioquímica y Biología Molecular Carlos López Otín «son variaciones sobre el mismo tema, expansiones de familias de genes, y también eliminación de genes, que también es una forma de evolucionar. La frase de menos es más tiene mucho sentido en la biología». Esta secuenciación del genoma va a permitir, según el equipo asturiano que colaboró en la investigación, «descifrar nuevas claves sobre la evolución de los mamíferos».


El resultado del trabajo es hoy portada de la revista «Nature». El equipo de la Universidad de Oviedo es el único español que ha colaborado en el proyecto, dedicándose fundamentalmente «al control de calidad general del genoma y al análisis de una de sus partes, aproximadamente unas 600 proteínas que nosotros conocemos muy bien», aseguró ayer Carlos López Otín.


Para este estudio se han ensamblado más de 33 millones de fragmentos de DNA, lo que ha permitido determinar la secuencia de más de dos mil millones de pares de bases. Ese ochenta por ciento de genes comunes los compartimos con el resto de los mamíferos, pero también con los reptiles y las aves. El ornitorrinco tiene un poco de reptil, es capaz de generar veneno, consecuencia de la presencia en su genoma de defensinas y otros genes similares a los de los reptiles venenosos. Sus singularidades en reproducción y lactancia tienen una explicación genética, así como el hecho de la ausencia de dientes en este mamífero que puede llegar a los 50 centímetros de longitud y un peso de unos cuatro kilos.


«Ahora sabemos», explica López Otín, «que este animal tiene casi un millón de receptores de campos electromagnéticos, es decir, un sistema de detección muy sofisticado. Ha realizado con éxito su propia aventura evolutiva». El proyecto de secuenciación de tan extraño ejemplar (se utilizó una hembra de ornitorrinco llamada «Glennie») contó con la coordinación del profesor norteamericano Wes Warren, de la Universidad Washington, en San Louis.

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