La mejor comunicación con el Universo

El físico Xavier Barcons, hoy en Oviedo, precisa que las ondas gravitacionales son una nueva ventana para conocer el cosmos

22.04.2016 | 04:36
Xavier Barcons.

Una gran cantidad de masa metida en algo muy pequeño con una atracción gravitatorio gigantesca.

Es, por así decirlo, la definición más sencilla que se puede dar a un agujero negro, una especie de desagüe cósmico quién sabe a dónde que abunda ahí arriba. Nuestra galaxia puede contener más de medio centenar de agujeros negros. El que la "preside", un gigante, tiene cuatro millones de veces la masa del Sol pero es una miniatura en comparación con otros.

De agujeros negros gigantes sabe mucho el físico Xavier Barcons Jauregui (Hospitalet, 1959) investigador del CSIC y presidente desde 2012 a 2015 de la Organización Europea para la Investigación Astronómica en el Hemisferio Austral (ESO). Barcons, investigador del Instituto de Física de Cantabria, que él ayudó a fundar, dará hoy una conferencia en la Facultad de Ciencias (campus de Llamaquique) en Oviedo. A las doce.

Girando en el Universo. De los agujeros negros conocemos cosas, más de lo que la gente cree. Su masa se puede medir, y su velocidad de rotación: "la mayor parte de ellos giran, como casi todo en el Universo". Están ahí, algunos se perciben y sabemos de qué se "alimentan".

Una "dieta" en la que el físico Xavier Barcons incluye gas, mucho gas, y estrellas. De lo que come, se pierde el rastro. "Come, pero también expulsa", matiza Barcons. "Es tal la cantidad de materia que intenta tragar cada segundo, que no siempre puede, y entonces expulsa materia a una velocidad cercana a la de la luz".

Lo que come "se restringe a un radio muy pequeño, pero lo que expulsa puede llegar a una distancia diez veces más grande que el radio de la galaxia". Material que acaba convertido en gas en cúmulos de cientos o miles de galaxias.

No hay salida. Con las leyes físicas en la mano, no hay posibilidad alguna de salir de un agujero negro, salvo que se tenga capacidad para superar la velocidad de la luz. De hecho, ni siquiera la luz es capaz de escapar del efecto gravitatorio de los agujeros negros.

Una persona de 50 kilos en la Tierra multiplicaría su peso un billón y medio de veces en el agujero negro. "De los agujeros negros tenemos una idea bastante aproximada de cuándo se formaron y cómo crecieron. Fueron durante mucho tiempo una especulación, superada en la primera mitad del siglo XX. A partir de los años sesenta y setenta el conocimiento se multiplicó. Las hipótesis teóricas acaban siendo confirmadas con el tiempo gracias a la técnica, que aquí es la última frontera", señala el físico catalán.

Las ondas gravitatorias. Cuando la técnica fue capaz hace tan solo unos meses, el 15 de septiembre, de detectar por vez primera la existencia de las ondas gravitatorias, esa señal de algún rincón del universo era consecuencia de la fusión de dos agujeros negros gigantes. Otra forma de alimentarse.

Las variaciones del campo gravitatorio son como ventanas hacia el Universo, "una magnífica forma de recibir información", dice Xavier Barcons, quien sospecha que pronto la comunidad científica recibirá más evidencias de ondas gravitatorias.

Hay agujeros negros gigantes, los que se encuentran en el centro de las galaxias que tienen diez mil millones de veces la masa de nuestro Sol. "Son magnitudes impensables, pero tenemos las Matemáticas, que nos permiten hablar de estas cosas sin sonrojarnos".

Agujeros humanos. La Tierra está muy lejos de cualquier peligro de agujero negro, "máquinas" estelares portentosas que sin embargo solo son una milésima parte de las galaxias en las que se encuentran. "No tenemos ninguno en nuestra zona de influencia". Y además, ya ejercemos los seres humanos de agujeros negros alternativos para acabar con el planeta.

¿Las galaxias se formaron a partir de la existencia de agujeros negros o al revés? Una pregunta -reconoce Xavier Barcons- aún sin respuesta. "Quizá ninguno de los modelos sea cierto".

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