Postales desde Marte

l La sonda «Phoenix» se posa con éxito en el polo norte del planeta rojo l En los próximos tres meses buscará hielo e indicios de vida microbiana

 
Detalle de una de las «patas» de la «Phoenix» sobre la superficie de Marte.
Detalle de una de las «patas» de la «Phoenix» sobre la superficie de Marte.  efe

Pasadena, EE UU

«Hemos pasado la parte más dura y volvemos a respirar de nuevo». Así de reconfortado se expresó Barry Goldstein, jefe de la misión «Phoenix», tras recibir desde Marte confirmación de que la sonda había alcanzado la superficie según lo previsto, en una desolada planicie arenosa próxima al polo norte del planeta rojo.


Tal y como reflejaron las primeras postales enviadas a la Tierra, no hay hielo en superficie, pero se espera encontrarlo en el subsuelo con condiciones, quizás, aptas para la vida microbiana. Los paneles solares y el instrumental se desplegaron con éxito para afrontar una misión de tres meses.


La sonda superó sin contratiempos, en la madrugada de ayer, su viaje de 643 millones de kilómetros desde la Tierra. En sus siete minutos de aterrizaje, tanto el paracaídas como el motor de frenado de la nave funcionaron a la perfección y la sonda se posó suavemente en el lugar previsto, próximo al polo norte marciano. Se trata de un valle llano en el que se supone, por observaciones previas, que existe un «permafrost» (suelo helado) rico en agua que va a ser escudriñado en detalle durante los próximos tres meses gracias al brazo robótico con que va equipado «Phoenix».


«Vemos los depósitos de rocas que esperábamos, vemos las formaciones que observamos antes desde el espacio, no vemos hielo en superficie, pero creemos que lo podremos ver bajo el suelo. Es algo realmente extraordinario», explicó Peter Smith, investigador principal del proyecto, en declaraciones a la web de la NASA recogidas por «OTR / Press».


Así lo reflejan las primeras postales tomadas por la cámara del «Phoenix», enviadas a la Tierra a la velocidad de la luz y que tardan en llegar unos quince minutos. Otras imágenes muestran que la nave se encuentra en posición vertical y que los pilares están sólidamente apoyados en el suelo.


Desde el control de la misión en Pasadena, California, el administrador de la NASA, Michael Griffin, destacó que éste ha sido el primer aterrizaje con éxito sobre Marte sin airbags desde la llegada del «Viking 2» en 1976. «Por primera vez en 32 años, y por tercera vez en la historia, una nave ha conseguido posarse suavemente sobre Marte con el uso de motores».


Dos horas después de haber alcanzado la superficie marciana, las primeras imágenes volvieron a llevar abrazos y felicitaciones al control de la misión, ya que confirmaron un despliegue correcto de los paneles, esenciales para conseguir la energía solar que produzca la electricidad que requiere la nave para seguir funcionando, al igual que los mástiles encargados de dar soporte a la cámara de vídeo y la estación meteorológica.


«Phoenix» cuenta con instrumentos para analizar el agua helada que se acumula justo bajo la superficie y buscar en la misma algunos ingredientes químicos indicadores de la existencia de vida que haya podido quedar preservada en ese ambiente.


Incluso podrían darse condiciones ambientales que propicien en la actualidad la existencia de vida microbiana y que podrán ser ahora confirmadas. La misión también estudiará otros elementos del suelo y la atmósfera con instrumentos nunca antes utilizados en el planeta rojo.

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