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Román Antonio Álvarez

Diario de a bordo

Román Antonio Álvarez

Remembranzas del alcalde George Gardner

Un mandatario siempre presente y a disposición, apoyando el hermanamiento y las relaciones entre Avilés y San Agustín

George Gardner, el que fuera alcalde de San Agustín de la Florida desde 2002 a 2006, ha muerto el pasado martes 6 de abril, a la edad de 83 años. Falleció en la ciudad de la que había sido regidor, después de toda una vida dedicada a su familia y a su comunidad.

George Gardner visitó Avilés en agosto de 2003, pocos meses después de haber sido nombrado alcalde, encabezando una delegación de la ciudad de San Agustín, de la que formaron parte también los concejales Susan Burke, Errol Jones y Bill Lennon, así como el Director de la Oficina de Eventos Públicos, Paul Williamson y el Jefe de la Oficina Administrativa del ayuntamiento americano, Tim Burchfield.

Durante su mandato como alcalde, George continuó con la política de acercamiento y colaboración con Avilés heredada de sus antecesores Len Weeks y Mark Alexandre. En concreto y tras finalizar la construcción de un gran aparcamiento en altura y el Centro de Recepción de Visitantes, dos infraestructuras vitales para el turismo, que es la principal actividad de la ciudad, erige junto a ellos una réplica de la Fuente de los Caños de San Francisco, construida la original en vida de Pedro Menéndez. Este acto simboliza, de forma inequívoca, su deseo como alcalde de sellar la unión de San Agustín con Avilés. El diseño de la fuente es realizado por el artista avilesino Ramón Rodríguez y los moldes de las caras de la fuente son realizados por el artista Pablo Hugo Rozada que, en 2005, se desplaza a la ciudad americana para colocar “in situ” las caras pétreas por cuya boca mana el agua de la fuente hecha a semejanza de la más antigua de Avilés. Una réplica diseñada y montada por avilesinos en San Agustín. Hoy, si usted viaja a San Agustín, lo mismo que los habitantes de la ciudad o los turistas que acuden a la misma pueden admirar, al lado del Centro de Recepción de Visitantes, esa fuente gemela a la de Avilés.

Nardo Villaboy entrega a Gardner una placa de agradecimiento.

También impulsó Gardner en el año 2006, la firma de acuerdos, entre Avilés, San Agustín y el Gobierno de España, representado por el Cónsul General en Florida, Santiago Cabana, de cara a programar las colaboraciones necesarias para la organización conjunta de los importantes eventos que se dibujaban entonces en el horizonte cercano, a saber: La celebración del 445 Aniversario de la Fundación de San Agustín, prevista para el año 2010; el 200 Aniversario de la Constitución de Cádiz a celebrar en 2012, y al 500 Aniversario del Descubrimiento de Florida por Ponce de León, en 2013.

Y no solo eso, Gardner facilitó las conversaciones con el Flagler, College, que hicieron posible que alumnos avilesinos de la Escuela Superior de Arte acudiesen, en años sucesivos, a realizar prácticas de restauración, rehabilitando las pinturas murales que el Flagler tenía en los techos interiores de sus espectaculares cúpulas.

En febrero de 2006, una delegación oficial avilesina visitó San Agustín. Estaba formada por un servidor, entonces Concejal de Educación, y el Jefe de Servicio del departamento, Ildefonso Menéndez. Nos acompañaba, invitados por el Ayuntamiento de San Agustín y por su alcalde George Gardner, los integrantes de la Coral Avilesina, encabezados por su Presidente Nardo Villaboy. Se continuaba así con la tradición de que las celebraciones que se organizan en la ciudad floridana para conmemorar, cada año, el cumpleaños de Menéndez, estuviesen acompañadas por un grupo de artistas de la ciudad natal del fundador. Además de actuar en San Agustín, los coristas también lo hicieron en Orlando, concretamente en el Rolling College, durante un Congreso de descendientes de asturianos que formaban parte de universidades americanas. Allí acudimos integrando una delegación asturiana de la que formaban parte también, el Presidente de los Centros Asturianos en el Exterior, Manuel de la Cera, así como el gijonés Alberto Prieto Calixto, y el avilesino Santiago Castañón, profesores en Universidades de Florida, y actuando como anfitrión el Fiscal General del Estado de Florida, descendiente de asturianos, Enrique Salcines.

Santiago Cabana, cónsul de España en Miami, Gardner y Román Álvarez, entonces edil de Avilés.

George Gardner y su esposa Sally poseían una tienda de juguetes en la calle Charlotte, una de las más importantes de la ciudad. Vivían sobre la tienda y por tanto, siempre estuvieron integrados en la vida de San Agustín. Pero además, George fue periodista e historiador, por lo que sus investigaciones y escritos contribuyeron a su conocimiento sobre el devenir de la ciudad en la que habitaba con su familia. Esta integración y su interés por mejorar la vida de sus vecinos le llevó primero a la Alcaldía y después de dejar esta magistratura a seguir ligado a la vida municipal, desempeñando el puesto de concejal hasta 2008.

Después, ya retirado de la política, siguió presente en la ciudad regentando un periódico local cuyo objetivo era seguir la actividad del Ayuntamiento y también recoger las investigaciones históricas y arqueológicas que tenían lugar en San Agustín y en el Condado de Saint John.

En todas las visitas que las delegaciones avilesinas realizaron a San Agustín, George Gardner estuvo siempre presente y a disposición, apoyando el hermanamiento y las relaciones entre las dos ciudades. En definitiva, se nos ha ido un gran amigo de Avilés y de los avilesinos, que siempre trabajó por consolidar los lazos de unión entre ambos lados del atlántico. Notaremos su vacío, pero nos queda su ejemplo. Descanse en paz nuestro amigo, George Gardner.

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