17 de abril de 2018
17.04.2018

Un estudio reflexiona sobre la posibilidad de detectar una antigua civilización industrial en el registro geológico

Resume la posible huella geológica del Antropoceno

17.04.2018 | 19:55

Un estudio reflexiona sobre la posibilidad de si sería posible detectar una antigua civilización industrial que hubiera existido millones de años antes que la era actual, estudiando el registro geológico.

El estudio, de Gavin A. Schmidt y Adam Frank, un climatólogo del Instituto Goddard de la NASA para Estudios Espaciales (NASA GISS) y astrónomo de la Universidad de Rochester, respectivamente, resume la posible huella geológica del Antropoceno y demuestra que, "aunque es clara, no diferirá mucho en muchos aspectos de otros eventos conocidos en el registro geológico".

A continuación, proponen pruebas que podrían distinguir plausiblemente una causa industrial de un evento climático natural. Publican su estudio en el 'International Journal of Astrobiology'.

"Gavin y yo no hemos visto ninguna evidencia de otra civilización industrial", explica Frank en un comunicado. Pero al mirar el pasado profundo de la manera correcta, aparece un nuevo conjunto de preguntas sobre las civilizaciones y el planeta: *Qué huellas geológicas dejan las civilizaciones? *Es posible detectar una civilización industrial en el registro geológico una vez que desaparece de la faz de su planeta anfitrión?. "Estas preguntas nos hacen pensar sobre el futuro y el pasado de una manera muy diferente, incluyendo cómo cualquier civilización a escala planetaria podría subir y bajar".

En lo que ellos consideran la "Hipótesis Siluriana", Frank y Schmidt definen una civilización por su uso de energía. Los seres humanos están entrando en una nueva era geológica que muchos investigadores denominan Antropoceno, el período en el cual la actividad humana influye fuertemente en el clima y el medioambiente.

En el Antropoceno, los combustibles fósiles se han convertido en el centro de la huella geológica que los humanos dejarán atrás en la Tierra. Al observar la huella del Antropoceno, Schmidt y Frank examinan qué tipos de pistas podrían detectar los futuros científicos para determinar que existían seres humanos. Al hacerlo, también presentan evidencia de lo que podría quedar atrás si civilizaciones industriales como la nuestra existieran millones de años en el pasado.

Los seres humanos comenzaron a quemar combustibles fósiles hace más de 300 años, marcando los comienzos de la industrialización. Los investigadores señalan que la emisión de combustibles fósiles a la atmósfera ya ha cambiado el ciclo del carbono de una manera que se registra en los registros de isótopos de carbono.

Otras formas en que los seres humanos pueden dejar una huella geológica incluyen: calentamiento global, desde la liberación de dióxido de carbono y las perturbaciones hasta el ciclo del nitrógeno a partir de los fertilizantes; agricultura, a través de tasas de erosión y sedimentación muy aumentadas; plásticos, contaminantes sintéticos e incluso cosas como los esteroides, que serán detectables geoquímicamente por millones, e incluso miles de millones de años; y guerra nuclear, que si ocurriera dejaría atrás isótopos radiactivos inusuales.

"Como civilización industrial, estamos impulsando cambios en las abundancias isotópicas porque estamos quemando carbono", dice Frank. "Pero la quema de combustibles fósiles en realidad nos puede cerrar como una civilización. *Qué huellas dejaría este u otro tipo de actividad industrial de una civilización muerta durante decenas de millones de años?", añade.

Las preguntas planteadas por Frank y Schmidt son parte de un esfuerzo más amplio para abordar el cambio climático desde una perspectiva astrobiológica y una nueva forma de pensar sobre la vida y las civilizaciones en todo el universo. Observar el ascenso y la caída de las civilizaciones en términos de sus impactos planetarios también puede afectar la forma en que los investigadores abordan futuras exploraciones de otros planetas.

"Sabemos que el primer Marte y, quizás, el primer Venus eran más habitables de lo que son ahora, y es de suponer que algún día perforaremos los sedimentos geológicos allí también", dice Schmidt. "Esto nos ayuda a pensar sobre lo que deberíamos estar buscando".

Sin embargo, Schmidt señala una ironía: si una civilización puede encontrar una forma más sostenible de producir energía sin dañar su planeta anfitrión, dejará menos evidencia de que estaba allí.

"Quieres tener una buena civilización a gran escala que haga cosas maravillosas, pero eso no empuja al planeta hacia dominios que son peligrosos para la civilización --asegura Frank--. Necesitamos encontrar una manera de producir y usar energía que no nos ponga en riesgo".

Dicho esto, la Tierra estará bien, según sostiene el investigador. Es más una cuestión de si los humanos lo estarán. La cuestión es si se puede crear una versión de la civilización que no empuje a la Tierra hacia un dominio que es peligroso para el humano como especie.

"El punto no es 'salvar la tierra", piensa Frank. "No importa lo que le hagamos al planeta, solo estamos creando nichos para el siguiente ciclo de evolución -concluye-. Pero, si continuamos en esta trayectoria de uso de combustibles fósiles e ignoramos el cambio climático que genera, los seres humanos tal vez no formemos parte de la evolución en curso de la Tierra".

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