La Fundación Princesa de Asturias ha otorgado el premio de Investigación Científica y Técnica 2021 a los padres de las vacunas contra el covid-19. Los galardonados son Katalin Karikó, Drew Weissman, Philip Felgner, Uğur Şahin, Özlem Türeci, Derrick Rossi y Sarah Gilbert y todos ellos han contribuido, con sus hallazgos a lo largo de décadas de trabajo en el campo de la inmunología, al desarrollo, en un tiempo vertiginoso, de vacunas eficaces contra el coronavirus que asola el mundo desde hace año y medio y a paliar la sangría de vidas humanas que ha causado en ese tiempo. "Juntos hemos marcado la diferencia", apuntan los premiados, que se muestran muy agradecidos por el "gran honor" que supone para los científicos el premio.

“Es un gran honor ser elegido para recibir el Premio Princesa de Asturias de Investigación Científica y Técnica. Supone una verdadera lección de humildad estar en compañía de científicos tan distinguidos como los galardonados presentes y pasados de este premio”, afirma Derrick Rossi. Por su parte, Sarah Gilbert indicó: “Estoy encantada de recibir este premio junto con otros que han trabajado tan duro para crear y desarrollar vacunas contra el SARS-CoV-2, que están siendo usadas a gran escala para salvar vidas en todo el mundo. Juntos hemos marcado la diferencia”, indicó Sarah Gilbert.

La bioquímica Katalin Karikó huyó de su Hungría natal bajo la ocupación soviética y se estableció en Estados Unidos. Allí, en medio de muchas vicisitudes, desarrolló sus investigaciones sobre el ARN mensajero, junto a su colega Drew Weissman, de la Universidad de Pensylvania. Sus descubrimientos han sido decisivos para la consecución de las primeras vacunas contra el covid-19, desarrolladas por el laboratorio Pfizer.

Philip Felgner dirige el Centro de Investigación y Desarrollo de Vacunas de la UCI y del Laboratorio y Centro de Capacitación de Microarrays de Proteínas de la Universidad de California. Este premio es para Felgner la "oportunidad de recompensar a mi equipo por sus años de dedicación y compromiso". Se confiesa ansioso por visitar Oviedo y conocer a los Reyes. "Para mí, pondrá un maravilloso broche final a este difícil año del brote que todos hemos vivido, un auténtico momento para la celebración”, concluye.

Sus descubrimientos han sido decisivos para el desarrollo de las primeras vacunas contra el covid-19, desarrolladas por el laboratorio Pfizer

Uğur Şahin y su esposa Özlem Türeci, ambos médicos, de origen turco y emigrantes en Alemania, son los fundadores de BioNTech, el laboratorio que, mediante un acuerdo con Pfizer, desarrolló la primera vacuna contra el nuevo coronavirus. Este premio es para él una forma de ponderar "el maravillo reconcomiendo de cómo la ciencia puede marcar la diferencia de la humanidad". Ella se siente "profundamente honrada por ser considerada una embajadora digna para la causa: la mejora de la vida con el objetivo más noble de la ciencia".

Derrick Rossi es el fundador del laboratorio Moderna y Sarah Gilbert ​lideró el ensayo de la Universidad de Oxford que concluyó con el desarrollo de la vacuna de AstraZeneca. “Es un gran honor ser elegido para recibir el Premio Princesa de Asturias de Investigación Científica y Técnica. Supone una verdadera lección de humildad estar en compañía de científicos tan distinguidos como los galardonados presentes y pasados de este premio”, apunta Rossi. Gilbert, por su parte, se muestra "encantada" con el galardón y destaca como "juntos hemos marcado la diferencia".

Este galardón es el séptimo de los ocho que la Fundación Princesa de Asturias ha convocado este año, en el que los premios llegan a su 41. º edición. A la categoría de Investigación Científica y Técnica optaban este año 48 candidaturas de 17 nacionalidades.

Del jurado del premio han formado parte Pedro Miguel Echenique Landiríbar, como presidente del jurado y Santiago García Granda, como secretario; Juan Luis Arsuaga Ferreras; César Cernuda Rego; Juan Ignacio Cirac Sasturáin; Elena García Armada; Clara Grima Ruiz; Jerónimo López Martínez; María Inmaculada Martínez Rubio; Amador Menéndez Velázquez; Sir Salvador Moncada; Concepción Alicia Monje Micharet; Ginés Morata Pérez; Enrique Moreno González; Lluis Quintana Murci; Peregrina Quintela Estévez; Inés Rodrigo Hidalgo; Manuel Toharia Cortés y María Vallet Regí.

El jurado se reunió telemáticamente debido a la situación sanitaria por el covid-19, como ya se hizo en la anterior edición de los premios y en el resto de las categorías falladas este año.

En 2020 el galardón recayó en Yves Meyer (francés), Ingrid Daubechies (belga y estadounidense), Terence Tao (australiano y estadounidense) y Emmanuel Candès (francés), por sus contribuciones a las teorías y técnicas modernas del procesamiento matemático de datos y señales. En 2019 fue a parar a las biólogas Joanne Chory y Sandra M. Díaz, por sus investigaciones de aplicación en la lucha contra el cambio climático y en la defensa de la biodiversidad.

A lo largo de su historia el premio “Princesa de Asturias” de Investigación Científica y Técnica ha sido concedido entre otras muchas personalidades a Manuel Elkin Patarroyo, por su trabajo en el campo de la inmunología; el biólogo Valentín Fuster Carulla; el equipo investigador de Atapuerca; Robert Gallo y Luc Montaigner, por su trabajo decisivo para el diagnóstico, prevención y tratamiento de la infección por el Virus de la Inmunodeficiencia Humana y el Sida; la primatóloga Jean Goodall y a Antonio Damasio, con hallazgos significativos en el conocimiento del cerebro.

El Premio está dotado con una escultura de Joan Miró, símbolo representativo del galardón, un diploma, una insignia y 50.000 euros en metálico.

Las mentes que ganaron al covid

El mundo se está librando de la pandemia de coronavirus gracias, entre otros, a siete científicos, cuyos avances están en la base del desarrollo de las distinas vacunas que se están administrando para frenar la extensión del covid-19. Estas son sus biografías científicas.


Katalin Karikó | Bioquímica

Katalin Karikó nació el 17 de enero de 1955 en Szolnok (Hungría). Se graduó en Biología en la Universidad de Szeged (Hungría) en 1978, donde además obtuvo su doctorado en Bioquímica. En 1985 se trasladó a la Universidad de Temple, en Filadelfia, para ocupar una plaza postdoctoral, y allí continuó su trabajo sobre las posibilidades terapéuticas del ARN. En 2013 se incorporó a la empresa BioNTech, donde hoy ocupa el puesto de vicepresidenta sénior. En 2015 comprobó que recubrir las moléculas de ARN con partículas lipídicas era una buena estrategia para su transporte y protección. Su trabajo ha dado lugar a más de 180 artículos publicados, varias patentes, 13.747 citas y un índice “h” de 54, según Google Scholar. En 2020 recibió el Premio Rosenstiel (EE UU ) junto a Drew Weismann y fue nombrada doctora honoris causa por la Universidad de Szeged en enero del presente años 2021.


Drew Weissman | inmunólogo

Drew Weissman nació en Lexington (Massachusetts, EEUU). Obtuvo su grado y máster en la Universidad Brandeis (EE UU) en 1981, donde se especializó en bioquímica y enzimología. Recibió su doctorado por la Universidad de Boston en 1987 y completó su residencia en el hospital Beth Israel de Boston. Continuó sus estudios en los Institutos Nacionales de Salud y en 1997 se trasladó a la Universidad de Pensilvania, donde centró su trabajo en el estudio del ARN y el sistema inmunitario innato. Actualmente es profesor de medicina en la Escuela de Medicina Perelman de esta misma universidad, donde trabaja sobre el ARN y su aplicación en el desarrollo de vacunas y terapia génica. Weissman es miembro de la Federación Estadounidense de Investigación Clínica. Su trabajo ha dado lugar a varias patentes y ha sido galardonado con el Premio Rosenstiel (EE UU, 2020) junto a Katalin Karikó.


Phillip Felger | Inmunólogo

Philip Felgner nació el 7 de febrero de 1950 en Frankenmuth (Michigan, EE.UU.). Se graduó en Bioquímica en la Universidad Estatal de Michigan en 1972. Después de un trabajo postdoctoral en la Universidad de Virginia, se unió a Syntex Research como científico de planta. Fue aquí donde desarrolló la tecnología de lipofección. En 1988 se convirtió en director de desarrollo de la empresa Vical Inc., de la que fue fundador. Los hallazgos de Felgner llevaron al desarrollo de las vacunas de ADN, basadas en introducir en el organismo el material genético que codifica para los antígenos virales. Hoy es director del Centro de Investigación y Desarrollo de Vacunas de la Universidad de California en Irvine y del Laboratorio y Centro de Capacitación de Microarrays de Proteínas, donde ha estudiado el proteoma de numerosos microorganismos infecciosos y ha comenzado a fabricar el primer microarray del proteoma humano.


Ugur Sahin | Médico

Ugur Sahin nació el 19 de septiembre de 1965 en Alejandreta (Turquía). Se graduó en Medicina en la Universidad de Colonia. Trabajó como médico de medicina interna, hematología y oncología, y en 2000 se trasladó a la Universidad de Maguncia (Alemania). En 2001 cofundó Ganymed Pharmaceuticals, que desarrolló un anticuerpo monoclonal para el cáncer de próstata, en estudio clínico de fase 3. En 2008 fundó junto a su esposa, Özlem Türeci, BioNTech, de la que es director ejecutivo desde entonces, y en 2010, el instituto de investigación traslacional TRON. Además de trabajar en la vacuna contra la COVID-19, Sahin se ha centrado en la identificación de nuevas dianas para la inmunoterapia en el cáncer, para desarrollar una vacuna basada en ARNm antitumoral.. Cuenta con más de 600 publicaciones, más de 26 000 cita y varias patentes.


Özlem Türeci | Médico

Özlem Türeci nació el 6 de marzo de 1967 en Lastrup (Alemania). Es graduada en Medicina por la Universidad del Sarre (Alemania), donde también presentó su tesis doctoral sobre inmunoterapia como tratamiento del cáncer. Fue consejera delegada y directora médica de Ganymed Pharmaceuticals, empresa que cofundó con su marido, Ugur Sahin, en 2001. Ambos fundaron en 2008 BioNTech, donde ha contribuido al descubrimiento de antígenos cancerígenos y al desarrollo de terapias de ARNm y otros tipos de inmunoterapias. También lideró el proyecto que tuvo como objetivo el desarrollo de una vacuna de ARNm contra la COVID-19. Actualmente es presidenta de la Asociación de Inmunoterapia contra el Cáncer en Alemania, cuenta con más de 400 publicaciones, más de 21 000 citas y un índice h de 63, según Google Scholar.


Derrick Rossi | Biólogo

Derrick Rossi nació el 5 de febrero de 1966 en Toronto (Canadá). Se licenció en Genética Médica y Molecular en la Universidad de Toronto. Ocupó diferentes puestos en la Facultad de Medicina de Harvard y en el Instituto de Células Madre de esta misma universidad hasta 2018. También ha sido investigador del Instituto de Enfermedades Inmunitarias (IDI) y del Programa de Medicina Celular y Molecular del Hospital Infantil de Boston. En 2010 Rossi fundó la empresa de biotecnología Moderna, para explotar su descubrimiento sobre la capacidad de transformar y reprogramar células madre pluripotentes gracias a tecnologías basadas en el ARNm. En 2015 fundó Intellia Therapeutics, que utiliza la edición génica con CRISPR para desarrollar nuevos fármacos. En 2016 cofundó Magenta Therapeutics, centrada en el trasplante de células madre.


Sarah Gilbert | Vacunóloga

Sarah Gilbert nació en 1962 en Ketterin (Northhamptonshire, Reino Unido). Se graduó en Biología por la Universidad de Anglia Oriental (Inglaterra) y realizó su doctorado en Bioquímica en la Universidad de Hull (Inglaterra). Trabajó como investigadora postdoctoral en el sector industrial y en 1994 se trasladó a la Universidad de Oxford para estudiar las interacciones huésped-parásito de la malaria. Está especializada en vacunas contra la gripe y patógenos emergentes. Dirigió el desarrollo y las pruebas de la vacuna universal contra la gripe, que se sometió a ensayos clínicos en 2011, y también al grupo que ha trabajado en el desarrollo de la vacuna contra la COVID-19 de Oxford/AstraZeneca. Cuenta con más de 400 publicaciones, 22 703 citas y un índice h de 86 según Google Scholar. Recientemente ha sido galardonada con la Medalla Albert de la Real Sociedad de Artes, Manufacturas y Comercio (Reino Unido).