13 de agosto de 2016
13.08.2016

Un científico gallego identifica el gen que hace tan largo el cuerpo de la serpiente

El compostelano Moisés Mallo firma un hallazgo que podrá aplicarse para fabricar células de médula espinal para humanos

13.08.2016 | 06:15
Moisés Mallo.

¿Por qué las serpientes tienen un tronco tan largo y lleno de órganos? Esta pregunta lleva merodeando los laboratorios científicos de todo el mundo desde hace años. "Había bastante interés empírico en conocer el por qué y esta es la primera vez que se da una respuesta tangible", explica el investigador santiagués Moisés Mallo. El responsable, según ha descubierto este doctor en Bioquímica y líder de un grupo especializado en embriología del Instituto Gulbenkian de Lisboa, es el gen Oct4 -el encargado de formar el tronco en todos los vertebrados- que trabaja durante mucho más tiempo en el proceso de creación de una serpiente desde que es un embrión.

El proceso de formación de los vertebrados es siempre el mismo pese a que el resultado sea diferente según el animal debido al tiempo que se tarda en cada una de las partes. Desde la fase de embrión todos se hacen de forma progresiva: primero, la cabeza y el cuello; después, el tronco. Finalmente la cola (que en los humanos no pasa de la fase embrionaria). Lo que diferencia a las culebras del resto de vertebrados es que tiene cabeza y un tronco, que configura el resto de su cuerpo, lleno de órganos.

Como una base experimental, el científico gallego se vio obligado a trabajar con ratones ya que no se puede experimentar genéticamente con las serpientes. "Necesitaba probar qué pasaba al manipular los distintos genes en los ratones para después observar cómo funcionaban esos mismos genes en la creación de las culebras", cuenta. Mallo lleva veinticinco años estudiando cómo se forma el cuerpo de un vertebrado en laboratorios del extranjero, pasó por Estados Unidos, Alemania y Finlandia hasta radicarse en Portugal.

"Cogimos a embriones de ratones de laboratorio y mantuvimos encendido el gen Oct4 durante más tiempo del habitual para la creación de este vertebrado. Lo que conseguimos es un ratón con el tronco mucho más largo. Entonces, lo comprobamos observando embriones de serpiente", apunta Mallo, quien lleva seis años trabajando en esta investigación.

"Todas nuestras células tienen los mismos genes pero hay algunas en las que están encendidos y en otras están apagados. Lo que provoca que este Oct4 esté encendido o apagado es lo mismo que hace que el tronco de un ratón o el nuestro sea más pequeño que el de una serpiente. Nosotros observamos que, por algún motivo, durante su evolución, los interruptores que hacen que el gen Oct4 de la serpiente esté encendido funcionan durante mucho más tiempo que los de los mamíferos", resume.

Este descubrimiento abre la puerta a mejorar la producción de células de médula espinal en humanos y mejorar los transplantes en el futuro. Y es que en el proceso en el que se genera el tronco de los vertebrados también se forman los órganos y el esqueleto, dentro del cual se encuentra la médula espinal. "Ahora tenemos que aprender de lo que la naturaleza se encargó de hacer durante la evolución para hacer trucos en el laboratorio con la intención de ayudar a formar células que conforman la médula espinal", dice Mallo.

Existen métodos que, en cultivo en laboratorio, permiten hacer progenitores de células de médula espinal utilizando células troncales -a partir de ellas se puede hacer cualquier tipo de tejido-. "Podemos usar este conocimiento para mejorar la producción de estas células que pueden ser eventualmente transplantadas en casos de lesiones medulares".

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