El oso polar tiene 600.000 años

La especie es cinco veces más antigua que lo que se creía, según un estudio que revela que no fue un linaje escindido de su «primo marrón»

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El origen de los osos polares como especie independiente tuvo lugar hace unos 600.000 años, por lo que son unas cinco veces más antiguos que lo que se creía, según un estudio que revela, además, que no pertenecieron a un linaje de osos pardos.

Éstas son las principales conclusiones de un estudio publicado en la portada de la revista científica «Science» en el que han participado investigadores españoles (del Consejo Superior de Investigaciones Científicas, CSIC), EE UU, Alemania y Suecia.

Esta investigación se ha basado en el análisis del ADN nuclear procedente de diecinueve ejemplares de oso polar (Ursus maritimus), 18 ejemplares de oso pardo y 7 ejemplares de oso negro.

Las diferencias detectadas entre los genomas indican que la especie polar y la parda divergieron de un ancestro común hace unos 600.000 años, informa el CSIC .

El nuevo hallazgo supone una evolución «mucho más similar» a la del resto de los mamíferos árticos (el zorro polar, por ejemplo, se separó de su linaje original hace unos 900.000 años). La investigadora en la estación biológica de Doñana del CSIC Jennifer Leonard ha subrayado que sus adaptaciones específicas, como el pelo blanco, la piel negra y la envoltura de sus pies, son ahora «menos sorprendentes».

Sin embargo, en artículos previos los científicos habían encontrado similitudes en el ADN mitocondrial (procedente de la madre) entre los osos polares y los osos pardos (Ursus arctos). Leonard ha encontrado la explicación de estas similitudes entre el ADN mitocondrial de las dos especies en la posible hibridación entre hembras pardas y machos polares, cuya descendencia se integró finalmente con la población polar.

Debido a las investigaciones anteriores, la comunidad científica asumió que la especie ártica pertenecía a un linaje escindido de sus «primos marrones» hace entre 166.000 y 111.000 años y que habían experimentado una rápida adaptación a las condiciones polares. Sin embargo, el cambio de paradigma ahora sugiere que podrían ser mucho más sensibles de lo que se pensaba ante los posibles efectos del cambio climático.

Y es que, según el CSIC, esta especie no sólo se enfrenta a la desaparición de su hábitat a causa del deshielo glacial. Para la investigadora Leonard, este hecho «los obliga a colonizar regiones habitadas por los humanos donde su supervivencia se ve comprometida».

«Si perdiéramos al oso polar en nuestra era, deberíamos preguntarnos hasta qué punto hemos dificultado su supervivencia, ya que ellos fueron claramente capaces de resistir otras épocas más cálidas en el pasado», asegura esta científica.

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